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Depuis le XVIe siècle, Gayant symbolise l’esprit de la ville de Douai. C’est à l’occasion d’une procession en l’honneur de Saint-Maurand, patron de Douai, qui vit le jour en 1530. Considéré comme un héros, Gayant veille sur les habitants de la ville. Son nom signifie «géant» en picard.
 
Le corps du géant a été fabriqué en osier par la corporation des manneliers (les fabricants de paniers d’osier) pour montrer au peuple son savoir-faire. L’année suivant sa création, la corporation des fruitiers fit construire une géante, Mme Gayant. Quelques années plus tard, trois enfants viennent agrandir la famille Gayant : il s’agit de Jacquot, Fillon et Binbin. En 1770, la procession est interdite par l’évêque d’Arras, car celle-ci commémorait la victoire de la ville de Douai sur les Français, le 16 juin 1479. Il en institue une nouvelle qui célèbre l’anniversaire de l’entrée des Français à Douai, en 1667.
 
La famille Gayant, considérée comme profane, ne devait plus y paraître. Depuis, le cortège a toujours lieu le dimanche qui suit le 5 juillet et la famille Gayant y a repris sa place.
 
Lors de la Seconde guerre mondiale, les bombardements détruisent la maison, la famille Gayant et leurs accessoires. En 1947, Binbin est entièrement refait. Les années suivantes, c’est le tour de Jacquot et Fillon, puis celui de la roue de la Fortune. Ce n’est qu’en 1954, que les parents sont reconstruits.
L’appareil du portage du géant se situe dans le panier. Un seul homme doit parfois porter jusqu’à 60 kg !
Le poids est alors réparti sur deux points de portage : la tête et les épaules. Le porteur est alors à même de donner vie au géant, de le faire balancer et de le faire danser. Chaque année durant trois jours, à l’occasion de la fête communale, Gayant, sa femme Marie Cagenon et leurs enfants, Jacquot, Fillon et Binbin, parcourent les rues de Douai.
 
Les géants et les fêtes de Gayant ont été classés sur la liste représentative du Patrimoine culturel immatériel par l’Unesco en 2005. Le beffroi est inscrit la même année, sur la liste du patrimoine mondial. Les géants ont obtenu cette distinction prestigieuse, grâce à leur ancienneté, leur présence ininterrompue depuis 1530 dans le cortège des fêtes de Gayant, et grâce à l’attachement que leur porte la population et leur présence dans la vie quotidienne des Douaisiens.
 

Plus d'informations & les photos de l'édition 2019 : Facebook et brochure

 

Revivez en vidéo la Parade des géants d'ici et d'ailleurs des Fêtes de Gayant : cliquez ici

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